天上人間 - 楊光宇
2016-04-06

轉用電池車之前,心情一直有些忐忑,電池充滿電也只能行330公里(實質更只有280 公里),夠用嗎? 快速充電位緊張嗎?取車前一星期,陪朋友訂了一輛混能車,自己家中沒有充電位,也便更懷疑自己換電池車的決定,是不是走得太快太前? 好不容易到了收車日,單是學習基本功能用了一小時,為了故意測試真實續行力,用到只剩30公里和晚上八點黃金時間,才跑去熊貓酒店,幸運地四個快速充電位中,有一個空位,一小時內用上300安培電流,補充了200公里車程,也開始了以後三至五天充電一次的生涯。 養成習慣很重要,慢慢掌握了最佳充電在那個時段,利用等候充電完成的時間吃早餐,充電也不覺麻煩。出乎意料之外,最難適應的反而是由之前七人車換成房車,最不習慣的,反而是上車較困難。試了三天都是左腳先入,然後坐上司機位,再把伸直的身和頭塞入車,幾天下來頸有扭傷的感覺;終於覺得需要改變,先低頭把上身伸入車,再坐上司機位,之後再把左腳屈好放上車。想起了很久前看過的一篇文章,大意是說「大丈夫能屈能伸」,然而人生得意的時候伸展容易,能在逆境中忍辱負重則困難,今次一再體會,有時真的是「能屈」才能成事。 電池車不但因充電排放的二氧化碳遠較汽油車少得多(發電廠減排也較汽車減排容易);在路上行車更是零排放,不會釋出其他污染物和懸浮粒子。本來想挑紅色車身,但在平衡意見後選了非常唔襟污糟的白色,幾天下來,車身鋪滿了不少黑色黑點,深思這些黑點的來源,可能是深圳的工廠,也可能是汽車的排放,黏在車上可以洗車,吸入人體肺內怎辦?改用電池車,似乎真的是大勢所趨。 隔周三刊登

2016-03-23

在王家衛《一代宗師》中,北方武術宗師來到佛山,跟葉問比併的不是武功,而是想法。真的,想法很重要。 試了一款電動車三天,你更明白想法的重要。一般停車場13A充電,每充電一小時只能行13公里;就算是30A的中速充電,每充電一小時也只能行30公里,非常不方便;然而T字頭的這款,充電一小時可行240公里!這令你大惑不解,他們用的,只是六七千個一般電動牙刷也用的筆蕊電池,為甚麼他們能做到的,別家電池車廠卻不能?在技術上,有甚麼方法防止別人超越自己? 向兩位朋友請教,朋友A說:「有沒有留意T公司充電器背後的巨型變壓器?他們的充電線足有一吋半直徑,因為要提供充電電壓高達三百多伏特,最要命的是巔峰電流高達二百多安倍(即約七萬火!)即是兩個充電位,用的電力差不多可供應一個小型商場!為了令電池車充電變得可行,他們用的主要不是甚麼高科技,而是想法和大量投資充電設備!別的電池車廠,就是沒有這種想法和決心。」 認識電子科技的朋友B說:「十年前的充電池,技術上已容許行內稱為1C的充電技術,可安全地用例如200安倍電流,在一小時內把一個70KwH的充電池充滿;現在充電池技術已可做到可安全接受5C充電的電池;理論上可用1000安倍充電,15分鐘便可充滿!不過困難是要改用高壓電纜去充電!」 所以T公司的成功,不單在技術上領先,更重要是想法,主事人有用電池車紓緩全球暖化的決心,明白快速充電的重要和將之實現,更有由貴價電池車先行,學習技術,之後才量產普及的先見之明。 隔周三刊登

2016-03-09

執筆之時,將近3月9日在印尼可見之日全食(本港只可見日偏食),日全食是罕見現象,每次僅在地球上一條約百多公里寬的日全食帶上的地方可以見到,天文學家做過統計,地球上的一個城市,平均四百年才能見到一次。   太陽直徑比月球大得多,然而由於太陽的距離也遠得多,月球的視直徑反而比太陽略大,若果太陽月球地球成一直線,便會出現日全食。然而又由於月球圍繞地球轉動的白道,與地球圍繞太陽的黃道有一個小交角,日全食不常出現。今次日全食帶主要橫跨印尼,香港只能見到日偏食(直接看太陽可引致永久失明,必須使用特製安全減光濾膜,非一般太陽眼鏡)。香港早上約8:05出現初虧,8:58出現最大食份,約9:57日偏食完結。若天氣良好和有適當保護眼鏡裝置,在東面水平無遮擋地方均可看見。   日全食時,日食帶內地方變成黑夜,月球會遮蓋整個光亮太陽的表面,但仍可見四周光亮的日冕(太陽的大氣),幸運時更見到四周的亮星,非常壯麗。正因如此美麗,在交通方便的今天,一些追影者(shadowchasers)會在每次日食飛去各地觀賞日全食。   筆者第一次看日全食,是1978年留學時在冰天雪地的加拿大,坐24小時長途巴士到溫尼泊市。氣溫零下20度,日食開始後,太陽漸漸變成蛾眉月,天空光度也減弱。到了日全食一刻,遍地黑暗,太陽有如街燈突然被關掉,而在約3分鐘的過程中,感到氣溫不斷下跌,加拿大空氣很乾淨,更可同時見到不少星星,美景一生難忘!筆者不算是追影一族,至今看過4次日全食, 以08年新疆看的一次尤為難忘。古人說「人生幾見月當頭」,其實更罕見的是,人生幾見日全食。2017年8月美國的一次,大家別錯過。 隔周三刊登

2016-02-24

人生有時真像一套荒謬劇。老人家說「利大本無歸」、又說「光棍佬教仔便宜莫貪」。然而每月派息30%的所謂「投資」(每月複息一年升值22.2倍),竟然有不少人相信!當中暴露出的除了是人性的貪念,還有對數學和金融的無知,天下間根本沒有生意可以產生這麼大的利潤。 龐氏騙局,應該已是非常聞名,1919年始作俑者那次,美國騙徒答應每45天派息45% ,用下線新錢還給舊的投資者,七個月便爆煲,涉及一千五百萬美元;2008年爆發的美國馬多夫騙局,每年大約只有10%回報,十多年來吸引五千人加入,涉及五百億美元,甚至不少銀行、基金也信以為真,成為受害者。內地繼涉及500億人民幣的e租寶後,又有新的龐氏騙局在醞釀,2015年初登陸,風水佬呃你十年八年,今次很快會爆煲。.   有些人因此認為,將新錢還舊錢的融資方式類比為龐氏騙局,例如美國聯邦政府,差不多每一年也是入不敷支,不但債台高築至天文數字(GDP 100%),還債方法也有些似是龐氏騙局,每次例如有一筆3,000億的國債到期,便是先拍賣一筆3,500億新國債,還完舊債後還有新錢可用。然而與龐氏騙局不同,必要時美國政府仍可通過加稅、減福利、賣資產等方法去減債,雖然上述每種方法都有很大的政治和經濟惡果;最後一招,美國政府還可以狂印鈔票還債,會否造成信心崩潰或超級通脹則是後話。吊詭的是,只要人們對美元仍有信心,很多時美元仍成為資金的最後避風港。 另外一則登場的龐氏騙局,是不少國家的退休金制度,靠的是新一代工人的退休金供款去支付上一代的退休金福利。二戰之後的嬰兒潮,令退休金不但收入大於支出,更滾存了大量盈餘;隨人口老化,入不敷支只是遲早問題。(完) 隔周三刊登

2016-01-27

歷史其實很重要,可令我們明白很多事。 回顧美國交通工具的歷史,百多年前仍然流行馬車。之後先出現的是電池車,不久被用內燃機的汽車所取代,然而過程也不是一帆風順,馬車業這個既得利益集團一直在反撲,但利益集團阻不了歷史巨輪前進,其後內燃機汽車帶領風騷,直至90年代,由於汽車排放污染嚴重,加州立例要求汽車減排,美國通用汽車在1996年推出首輛名為「土星」的電池車,一億元經費,4年內賣出了800部電池車,大受歡迎。奇怪的是,通用其後不但停產,令這款受歡迎電池車曇花一現,更強制回收每部電池車!有人認為原因是車廠怕電池車的成功,會搬石頭打自己的腳。   斗轉星移至2013年初,電池車廠Tesla股價由30美元彈升至200多元,市值300億美元,解決了續航力和充電問題的電池車終於重生。德國機械工程師朋友說得對,內燃機汽車引擎由始至終是個怪胎,化汽的汽油注入4至8個汽缸按精密次序爆炸,推動活塞產生動力,不但效率低,更要靠機油去潤滑活塞,產生的高熱不但耗能,更要用水冷系統去冷卻,又會產生溫室氣體和各種污染物排放大氣中,產生動力又要用波箱去減速。最諷刺的是,汽車引擎還是要靠電摩打起動。這一切一切,在電池車只要用一個摩打便可代替。 傳統車廠會否醒覺,轉型大力發展電池車?如果柯達的命運可供借鏡,答案恐怕是「未能樂觀」。畢竟內燃機汽車門檻極高,各大車廠已花近百年時間、精力和財力去鑽研,研發出各種領先技術,他們不會輕易放棄,重新開始。 歷史教訓我們前車可鑒,但歷史另外一個教訓是,人們很多時也學不到「前車可鑒」,且看傳統車廠,能否步出柯達的魔咒? 隔周三刊登

2016-01-13

比特幣誕生至今,差不多有七年了,有人認為它是一個炒作熱潮,有人甚至認為是騙局;也有人認為它是未來貨幣。這種新生事物的確較難明白,其實在零和一之間,可以有很多空間。 2009年1月3日,中本聰(化名)開創比特幣加密網絡貨幣,並發行了首50個比特幣,現時至2016年中,它以大約每十分鐘25 個比特幣的速度增加,之後增加率每四年減半,直至2140年會停止增長,到時會有2,100萬個比特幣存在。 比特幣起初不被人看重,也不值錢,以致2010年曾出現一萬個比特幣(現值約450萬美元)買兩個pizza的逸聞,最近幾年比特幣價格大幅波動,現時大約在$450左右穩定下來,即所有比特幣的市值約65億美元左右。 比特幣是數碼貨幣,全靠認證密碼去使用和證實擁有權,每一個買賣,全靠一大班幕後用電腦網絡的礦工,去認證公開帳簿上收支帳目沒有作弊。 中本聰發明比特幣,原因之一是不滿銀行濫用存戶資金去進行次按等高風險投機,順利則坐擁巨額回報,輸了則由於「大到不能倒」,結果由政府(即是納稅人)負擔,拯救2008年這次自1930年蕭條以來最大衰退(The Great Recession),美國國債增加了7萬億美元,更造成了十年來低息和資產泡沫。 不錯,比特幣背後沒有任何政府的支持,亦不像黃金有實質用途和可以手,也有不法分子用來支付不法勾當。然而當想到現在全世界債台高築、自己銀行的存款分分鐘是別人的債項、美國政府也曾迫國民交出手上所有黃金。世上也有為數不少的人,願意把比特幣當作一種等同黃金的資產去持有,政府管不了,隨時可避過外匯管制將資金流出國外。是故比特幣的穩定和普及度,也可視為全球金融穩健性的反向指標。 

2015-12-30

內燃機汽車的普及,大約已有一百多年,一直雄霸這個市場;電池車是新生事物,可是礙於售價昂貴、續航力短、充電站少、充電時間長和電池壽命有限等不利因素,一直未能普及。直至Tesla Motor的出現。 Tesla背後的主腦,是以PayPal找到第一桶金的Elon Musk。最近他的SpaceX公司,首創航天史上第一次成功回收火箭的第一節發射器,將可大大降低太空探索的成本。電池車大多主攻細車和低價車市場,他卻反其道而行,反正電池車成本昂貴,何不先主攻貴價車市場?(現時出售的Model S,售價頗為昂貴),先攻佔這個市場,站穩陣腳再研發,計劃在2017推出售價較Model S減半的Model 3。 真正令Tesla電池車成功的,是他那「40分鐘充電八成」的快叉技術,和設立免費充電站的商業模式。然而就如筆者父親的口頭禪:「世上沒有免費這回事,有的只是『預先俾埋』」,網上翻查資訊,原來Tesla每賣出一架電池車,約有2,000美元用作支援建設 Supercharger中心之用;再加上實測續航力可達300公里和電池保用8年,電池車已初步具備普及條件。 向身邊朋友問意見,十之八九是反對,有的說擔心充電站不足,有的說車價仍然太貴不經濟,有的說零排放是謊言,有些更直言不喜歡Tesla主事人。 不錯,任何電池車也不是真正零排放(因為充電也會因電廠發電而產生溫室氣體),但相對汽油車,卻起碼減低了八成溫室氣體的排放,更令市區空氣污染大大減少。而且像起初推出手提電話時覆蓋範圍不足、數碼相機像素不夠等情況一樣,假以時日一定會大幅改善。 香港油站常給人詬病油價「加快減慢」,隨著電池車價格下跌,消費者改用電池車,相信只是遲早問題。

2015-12-16

近年不知是自己老了,還是時代的步伐真的是越來越快,感覺世界變得越來越急,互聯網、智能手機和各種新科技,令世界起了翻天覆地的變化,Uber、Airbnb、微訊付款、Tesla等科技,都在改變世界。 有人說過,年老最可怕的地方,是令人不肯去學習;又或是思想不夠靈活,越來越固執和故步自封,只用一個角度去看事物。   能從別人角度去看事物,這樣的能力很重要!最近在面書上,見到一則IQ 題,由左至右有六個車位,泊車號碼分別是:I6,06,68,88,X,98 X位的泊車號碼剛好給一輛車頭向下的汽車遮蓋了,題目自然是猜X的數值,自以為數學還算可以,卻想了很久也想不到;反而身邊人對數學不大了了,卻一眼看出正確答案是87 。個中原因很簡單,泊位數字是給司機看的,各位只要把本頁倒過來看便會明白;又最近一次坐水翼船,天氣不算好,睡了一會兒,醒來見到船左邊的玻璃窗上全是雨水拍窗,以為是下雨了,等一會再看右邊窗,全面天晴,才知道拍打左邊牆的是浪花,做人和做研究也一樣,看不夠全面或觀察不夠數據,很容易有錯誤的決定。   然而知道一個道理,並不等於已經學到,最近看一個電郵,由於只看內容,沒有看究竟是專門寄給自己,還是寄給我是成員的email list,結果出了一個幸好還可以補救的失誤;回想起來,中學時往加拿大讀中學,這個功課已學過一次,教數學的Keith Miller老師,有鑒於見到香港來的學生,一見試題便不斷做,於是出了一個特別的試卷,做了十分鐘,只見旁邊的本地同學偷偷在笑,原來試券標題,開宗明義說明只要答第十題,便可停下來,觀察其他同學。   西諺說:「魔鬼在細節。」看清細節和指引這個功課,仍是很多時會走漏眼。西諺又說,狗隻有十多年生命,因為牠們用十多年時間已學懂了如何去愛人;但人卻要花上一生的七、八十年,其實活到老學到老,人的一生要學習的事情多的是! 隔周三刊登

2015-12-02

11月25日(星期三) 天晴    一早醒來,趕往尖沙咀赴約,找一位沒見幾十年的中學同學。在地鐵上,從那個有72位成員的中學同學WhatsApp群組中,收到舊同學轉載來一位已回校服務學弟的文章——「畢業50年」, 談到「怎樣才算好學校」?   寫文章可以有很多方法,作者沒有提及學校出過丘成桐、崔琦等猛人,也不用提出過幾多個十優元。他只是寫在最近的同學日,見到畢業了幾十年的校友回去嘉勉的一些情懷,文章結尾一段這樣寫:「我真不知道怎樣才算是好學校,但如果學生畢業五、六十年後仍然愛校,那還需要解釋更多嗎?」不錯,寫人或事物的美好,從來也可以用間接的寫法。一次在飛機上看電影,原來一個人人生的價值,可以從他身後身邊朋友的反應看得出來。想起了英年早逝的一位同學離世後,她的好友同學所言:”I cried my heart out”,  她的丈夫、同學, 也為她做了一些比較破格的紀念!   在同學診所的書房中,談了半個小時,由於十點的病人沒現身,我們又多談了一小時。 38年沒見,言談甚歡, ,大抵我們在同一個年代長大,多少有類似的價值觀。肯在寸金尺土的香港,撥出空間做書房,給病人和家屬閱讀減壓,不是很多醫生願意做,令人佩服。   有時自己會想,為甚麼會特別懷念中學時代?想起了王家衛一代宗師中,章子怡的一句對白:「我在最好的時候碰到你……」不錯,中學時期可能是人生中最單純的一段時光,很慶幸在這段日子碰上的一班同學。也想起了小王子中的一句話:「把這本書獻給萊翁 · 韋爾特,當他還是孩子的時候。每個人都曾經是個孩子,可是長大後,他們大多忘記了。」   後記:一套全新小王子卡通片,平安夜上畫,粉絲們千萬別錯過。 

2015-11-19

長生不老,是不少人的願望。大體而言,長壽健康的秘訣,有三大方向︰首先是遺傳,之後是飲食習慣和生活環境;還有醫療和科技。如果把這三方面看成一個三角形的三條邊,三角形的面積大小代表了一個人壽命長短,要三條也長,才能有最大面積。   關於遺傳,由於不由你決定,也就不用理。可是題外話,你父親今年90歲,大姑母過世時逾90歲;兩位伯父都是逾50歲去世,原因是煙酒和嗜吃肥肉,你相信自己在這方面應該是OK的。   飲食和生活習慣是人可以控制的,例如不要過重,所謂醫食同源,要吃得健康清淡,更要適度運動;盡量早睡早起,不煙少酒,減少生活壓力等等。 最後一個醫療和科技因素最有趣,現代人其實很幸運,100年前,人的平均壽命只有逾40歲,今天卻平均活到逾80。反映現代醫療科技日新月異,所以有人認為,只要注重身體健康,盡力把壽命延長十多年,便有機會等到更突破性的藥物和醫療科技的出現,令老得健康和長壽變成可望又可即。   大家可以多留意這方面的科技進展,隨人口老化,保健食品的市場不斷壯大,當中也可能出現不少商機。一些實驗(例如少吸收卡路里)可延長老鼠壽命,然而用在人類身上是否合用?現代人平均壽命逾80,要做實驗只怕是曠日彌久。走筆至此,想起近日一些朋友和中醫力讚的皇帝內經養生篇,源遠流長的經驗,很多時正好補實驗曠日彌久之短!   最近看一套BBC紀錄片,原來有科學家做了十年實驗,證明抗氧化食品不可延長老鼠壽命!看來人類追求延年益壽和老當益壯之路,還是要不斷追尋。

2015-11-04

人生中有很多事,是要經過才會明白,例如是衰老。壯年時,一手能輕易舉起70 lb重的行李喼(那個年代,飛美加線可免費託運兩件各重70 lb以下的行李),背負30 lb背囊也不覺得辛苦,很不明白大自己三十多年的父親,為甚麼總把手提行李交給我處理。現在行將「登六」,答案陸續浮現。首先是發覺自己提起40 lb行李已覺吃力;最近更離奇,搬動一箱幾十磅重的書本一個很短的時間,雙臂痛足一星期有多,還未見好轉,才突然明白父親當年為何如此,也下定決心,想明白衰老究竟是甚麼一回事?   手臂痛的原因很簡單,原來人過了壯年,每十年便平均會減少6.5 lb的肌肉,自己沒做肌肉訓練,手臂肌肉少了,肌肉會消耗能量,不但人容易變肥,臂力又焉能不下降?   人的生長和平常新陳代謝,要靠細胞不斷分裂,例如人的皮膚細胞,一般只有幾個月的「壽命」, 一個人到了45 歲,已平均掉了400 lb皮屑! 人體細胞分裂,每個細胞內的23對染色體也要分裂,每對染色體有三十億條基因,染色體末端的端粒體( Telomeres)有一些可以修補染色體分裂時遺失的後備基因,人在受孕時,端粒體有15,000對修補基因,出生時減少至1萬對,之後以每年約40對至50 對的速度遞減,當人年老時,當端粒體基因數目下降至5,000,細胞便難以再分裂,便出現衰老和死亡。由此計算,人類的自然壽命極限約120歲( 5,000/40 = 120 )。   2009年諾貝爾得主,U.C. Berkeley  教授Elizabeth Blackburn發現人體一種叫Telomerase的酵素可修補端粒體,可惜這種醇素隨年紀不斷減少,亦有人發現一種從中國草藥黃芪提煉出Telomerase ,稱為TA-65,據稱能修復縮短了端粒體的細胞,雖然功效仍未百分百證實,但已開啟了一個新的健康產品市場,單是美國銷售額首年已達600萬美元。 隔周三刊登  

2015-10-07

在太陽系八大行星中,火星與地球最相似,被認為是地球的姊妹行星。它離地球較近,然而話雖如此,太空船平均仍要飛行8個月才能抵達。 不要以為現在是火箭時代,科技昌明,探索火星,從來也是一件危險的事。在過去五十多年發射過的眾多火星探測太空任務中,仍有大概一半以失敗告終。其中一些失誤,令美國人哭笑不得,例如1999年美國發射探測火星氣候的太空船,美國操控中心方面的電腦軟件,誤把推力單位由製作單位洛協馬田使用公制的「牛頓」,忘了換算成美國慣用英制的「磅」,於是過億元美元的太空船便在火星低空解體了。 最近上映的電影「火星任務」,劇情是寫因意外被遺留在火星上的太空人掙扎求存和最後被拯救的故事,劇情緊湊而拍得算是真實,然而畢竟是荷李活製作,一些情節太過戲劇化,火星縱然有風暴,但由於大氣稀薄,氣壓只有地球的1%,火星上時速過百公里的風暴,亦只大約相當於地球上約10公里左右,無力推翻火箭;而火星本身重力,亦只有地球的三分之一,但電影中卻與地球無異。然而整體而言,電影仍是瑕不掩瑜。 真是無巧不成話?電影全球公映前幾天,美國太空總署公布,火星上發現了流動的鹽水的消息,這是一個非常大的發現,因為太空旅程或火星殖民,電力可以靠太陽能電池板或微型核電,但水和食物供應是大問題,有了鹽水,不但可提煉飲用,更可電解出氧氣,用作呼吸。電影中提及主角在火星上種薯仔食用,馬鈴薯是世界上產量第四大農作物,適合在貧瘠土壤種植,而且營養豐富,雖然未知能否植根火星,但劇作人有根有據地創作,值得一讚。 隔周三刊登

2015-09-24

在西方社會生活多年,你一早知道,宗教與政治,是兩件不能隨便開口與陌生人說的事情。2006年,你又學多一件事,收到居於美國朋友電郵,詢問你買屋的意見,為了三個兒子能入讀好學校,他夫婦倆決定用六十多萬美元的天價,購入一個好區的舊房子,你還記得他的用詞:「用幾十萬買屋,附送三個兒子一共幾十年的優質教育,很便宜。」你是個天生的悲觀主義者,深知美國負債之嚴重,加上房地產升幅已不少,幾近泡沫,也多少知道朋友的財政能力,你勸他務必再小心考慮;朋友說,自二次大戰起樓市也是大漲小回,今次也不會例外。你見他如此堅持,也就收聲,之後再也沒有他的消息,不知是否忠言逆耳。   物換星移,2015年的香港,不久前在臉書上見到有著名股評人,在股市大跌後反彈仍然看淡,被一些人圍攻,決定封筆;今天你收到一份著名的美股newsletter,又是因為看淡後市,而收到不少惡意攻擊電郵,不是說股評人看錯市,便是人身攻擊說他蠢! 真相是很多人都不能接受不同意見。   古人說:「三人行必有我師。」其實不必三個人,從每個人身上,我們也可以有所學習。聽到別人意見和自己不同,覺得不舒服是人之常情,可是「勝人者力,自勝者強」,學習珍惜朋友的意見,改善自己思維,才能在逆境中慢慢變強。最近你便是聽從朋友的勸告,增強了駕駛技巧,不但乘客舒服,節省燃料之餘,更加慢慢習慣了香港與美國不同的防衛性駕駛態度,對路人和自身也加強了保障。   2008年次按爆煲,你從其他朋友口中知道高價買物業的朋友失業了,你唯一可做的,是祝願他一切順利。 

2015-09-09

大抵人世間真的是太多憂愁,所以我們有很多以忘憂命名的物件,例如忘憂草,還有無憂宮(Sans Souci)等等。由朋友引路安排,訪問了位於柏林附近、波茨坦市一所研究所,之後到世界文化遺產,普魯士腓特烈二世(Fredrick The Great)的無憂宮。   皇宮面積很大,不時見到一些修剪成金字塔狀的樹叢,原因是腓特烈二世非常欣賞古埃及文化。他的一生充滿傳奇,自幼被嚴苛的父親管教,但他只喜歡音樂,少年的他一次和軍校好朋友出走做逃兵,卻被捉回扣押監牢;為了讓兒子決心改變,腓特烈一世下令在兒子面前,把他這位好朋友處死。腓特烈二世自此用心讀書治國,一番文治武功,二百年前奠下今天德國盛世的開始。   站在他墓前,見到一件很奇特的事,除了小量鮮花,還擺放不少馬鈴薯。原來背後有典故,馬鈴薯自16世紀被西班牙人由南美引入歐洲,歐洲人對它有諸多誤解,冷待了二百年。腓特烈二世卻深明馬鈴薯粗生和營養均衡,對國小而土地貧瘠的普魯士大有價值,故極力推廣,更故弄玄虛,命令重兵守護皇家馬鈴薯田,引發農民的耕作興趣。   聯合國定名2008年為國際馬鈴薯年,它是全球第四產量最多的農作物,有趣的是不少小行星也狀似馬鈴薯,就今年,筆者把自己發現的88705號小行星命名potato。想不到一次旅遊,加深了對這位德國明君和馬鈴薯的認識。 隔周三刊登

2015-08-26

發現小行星的其中一個困難是,如何在充滿雜訊(noise)背景中,分辨出非常暗淡微弱的小行星光點。 今天這個互聯網時代,社會資訊泛濫。一些事情,究竟是偶發性無關痛癢的雜訊,還是一葉知秋的重要啟示?今年6月20日,是1948年香港有氣溫紀錄以來最熱的端午節;而上月又是全球136年有紀錄以來最熱的7月;之前不久,教宗也在文告中關注「若再等就出事了」,指出珍惜環境刻不容緩;6月21日則有報道,美國3大著名大學採用保守計算,指近百年來脊椎動物消失速度是正常的一百倍!地球現正進入第六次物種大滅絕。 曾有電影描述外星人為了拯救地球,惟到地球消滅人類。的而且確,對地球居住的其他生物而言,人類是最大的環境破壞者,特別是在過去一個世紀,我們肆意破壞生活環境,毀林、污染土地和水源、排放大量二氧化碳,改變氣溫和氣候速度之高,令其他生物完全不能適應。最近網上曾盛傳,9月中至月尾將有一顆小行星撞擊地球,其實並無其事,美國太空總署已作出澄清,這些平均50萬年才一遇的事不易發生,而美國亦已花費數千萬美元經費和二十年時間,確認地球在未來百年也不會出現大型撞擊。 反之全球暖化之禍害,卻肯定在百年內會出現。Writing on the wall是聖經故事產生的西諺,目空一切的巴比倫伯沙撒王在皇宮,用從以色列人聖殿擄掠的金銀器皿飲宴,突然牆上出現一些難明文字,先知但以理翻譯成「今夜你的國必歸別人」,結果當晚巴比倫真的覆滅。對筆者而言,最近走勢已是writing on the wall,全球暖化已是昭然若揭。 隔周三刊登

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