2016年12月16日

 

天上人間 - 楊光宇
羅塞塔號太空船探訪彗星

2014年08月13日
   

 

彗星俗稱掃把星,它們飛近太陽時,所產生美麗的彗尾,引起人類莫大的興趣和好奇。
剛過去的8月6日,對彗星發燒友而言,應該是個大日子,因為歐洲太空總署磨劍十年,價值140億港元的羅塞塔號太空船(Rosetta),就在這天抵達探索目標「楚留莫夫.格拉希門克彗星」(以下簡稱67P),從拍得的近距離照片(見附圖),可以見到是兩顆彗核在重力吸引下聚在一起。現時羅塞塔不斷圍著67P觀測,尋找登陸探測器的最佳降落地點,初步認定了五個可能的降落點。計劃在11月6日發射登陸器,由於彗星引力不大,要以三個魚叉射入彗星固定登陸器,對彗星進行各種科學觀察。之後的一年更精彩,隨着67P不斷飛近太陽至2015年8月中過近日點,登錄器上的各種科學儀器便能對彗星的各種物理化學變化作出仔細測量。
大家可能不知道,即使是科學昌明的今天,太空探險仍是充滿風險,以探測火星為例,差不多有一半任務以失敗告終。彗星沒有太多大氣,加上引力細小,表面上似乎較易成功登錄,可是其實不然,彗星的不規則形狀,自轉時會對羅塞塔號產生時大時小的引力,要有非常高超的控制技巧才有望成功登陸!以上困難,是筆者在2002年參加一個在澳洲舉辦的小行星會議中,從一個講解2001年探測器成功降落愛神小行星(Eros)的講座中學到的。
太空船命名為Rosetta,背後有些典故,埃及著名的Rosettastone,在尼羅河的同名小鎮出土,其上以三種語言刻着一條古代的重要和約。從而令世人得以破解已經失傳千多年的埃及象形文字。但願這艘同名太空船,在未來一年,也能為我們破解更多彗星和太陽系如何形成之奧秘。

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