2016年12月16日

 

天上人間 - 楊光宇
禍不單行?

2014年07月30日
   

 

不知這個算不算是西方爛gag?「有甚麼事比一顆小行星即將撞落地球更恐怖?」答案是有兩顆小行星撞落地球。
專欄上兩期提過歐洲最著名的Nordlinger隕石坑,原來西南方還有一個4公里直徑的 Steinhiem隕石坑,由一顆150公尺直徑的近地小行星衛星撞擊而成。天文學家觀測近地小行星的數據中,得知有高達15%是有衛星的,比率為甚麼會這樣高?今年剛好是舒梅克利維9號彗星撞擊木星20周年,或許可提供一點線索。
天文學家告訴我們,當一顆結構不堅固的小天體(例如彗星)飛得太近一顆引力大的行星(特別是木星)時,由於行星對小天體較近一端的引力,遠較較遠一端大,形成一種撕裂小天體的力量(Tidal force),足以令小天體撕裂成兩塊或以上的碎片。20年前舒梅克利維9號彗星因為飛得太近,被木星撕開成21塊再撞落木星,便是一個最佳例子。不少近地小行星在撞落地球前,在之前的軌道飛近地球或木星等行星會被撕裂,故此觀測到的近地小行星有高達15%擁有衛星,實不足為怪。
天文學家從觀察大量小行星自轉周期絕少短過2.2小時這個事實,得出推論:不少小行星結構很鬆散,甚至只是在真空中,一大堆大石頭因重力吸引下聚在一起,若自轉太快,便會因離心力太大而分開成不同軌道的小行星!最近歐洲太空總署的羅塞塔號太空船拍下的67P彗星照片(圖),根本是兩顆彗核互相吸引聚在一起,若有機會飛近地球或其他行星,便會分離,若撞擊行星便有機會造成雙重隕石坑。
作者為香港天文學會會長/周三刊登

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